Vita di gruppo

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Vita di gruppo 2018-02-19T22:16:10+00:00

Dal capitolo 2 di Stories Rabbits Tell: A Natural and Cultural History  di Susan Davis e Margo DeMello

Gli umani hanno “tenuto” i conigli selvatici in gruppo per secoli prima di iniziare a sperimentare con caratteristiche quali colore, dimensioni e forma. Una volta iniziato il processo di addomesticamento, molto probabilmente gli esseri umani hanno iniziato a tenere i conigli separati, in modo da poter controllare più facilmente le coppie e i momenti adatti alla riproduzione. Oggi, la maggior parte dei resoconti sul comportamento del coniglio domestico si basa su conigli che vivono da soli come animali da compagnia o da laboratorio, o che vengono riprodotti nell’allevamento commerciale. Di conseguenza, molte persone non si rendono nemmeno conto che i conigli domestici sono creature sociali.

Un piccolo gruppo di persone in tutto il paese, tuttavia, ha sperimentato di tenere insieme gruppi relativamente grandi di conigli, in situazioni simili ai gruppi selvatici. Queste sistemazioni non sono per tutti. La maggior parte delle persone non ha né lo spazio né il tempo per accudire con un’orda di conigli. Ma per coloro che lo fanno, ospitare un  grande gruppo può fornire preziose informazioni su quanto il comportamento del coniglio domestico sia simile a quello dei conigli selvatici.

A casa di Margo i conigli vivono praticamente in libertà, anche se solo alcuni di loro particolarmente cari sono ammessi in salotto e in cucina. Il resto dei conigli di notte dormono dentro, nelle “stanze dei conigli”, e trascorrono la giornata andando dentro e fuori a loro piacimento attraverso una gattaiola. Ciò significa che i suoi conigli non vivono in realtà in cunicoli o tane; fanno uso di un ambiente costruito. Ma hanno la libertà di andare dove vogliono e di fare quello che vogliono durante il giorno.

Molte di queste attività corrispondono a ciò che i conigli potrebbero fare in natura. Sebbene Margo scoraggi lo scavo dei tunnel, i conigli hanno una varietà di tubi e gallerie (principalmente fatti di plastica e cartone) in cui giocare, correre e dormire. Inoltre, hanno strutture di gioco per bambini, integrate da casette per gatti e conigli che presentano molti tunnel, livelli, ripiani e nascondigli. In questo modo i conigli possono sedere sopra, sotto o dentro la maggior parte delle loro strutture, sperimentando la sicurezza del “sottosuolo”, una varietà di “stanze” per attività diverse e di vedette elevate da cui osservare il mondo.

Oltre al loro ambiente fisico molto diverso, i conigli domestici che vivono in gruppi differiscono dai loro fratelli selvatici anche per il fatto che non devono competere per il cibo, né devono preoccuparsi della riproduzione. Ma altre caratteristiche della vita selvatica – comportamento territoriale, struttura sociale e accoppiamento non riproduttivo – sono ancora aspetti importanti della vita domestica.

Nel corso degli anni il gruppo di Margo ha raggiunto dimensioni comprese tra quindici e sessantacinque conigli. Poiché gli individui del gruppo sono cambiati, anche le dinamiche di gruppo sono cambiate. Ma le unità sociali di base sono sempre rimaste le coppie e le cerchie, ciascuna con il proprio leader. In passato, ci sono stati uno o due leader dominanti che non solo hanno governato la propria cerchia, ma anche l’intero gruppo. Altre volte sembra non esserci un unico leader. Invece, un piccolo gruppo di figure forti impone il rispetto degli altri che circolano intorno a loro.

Elizabeth Marshall Thomas ha confrontato le strutture sociali di cani e gatti, affermando che quella dei cani è analoga a una scala, con un solo capo in cima e tutti i cani subordinati che stanno sotto il capo in una gerarchia. I gatti, sostiene, hanno una struttura simile a una ruota, con il leader al centro della ruota e tutti i subordinati che occupano i raggi attorno al perimetro. In questo scenario, i gatti minori sono tutti subordinati al leader, ma uguali tra loro. [1] Una gerarchia di conigli contiene più cerchi sovrapposti, con un leader in ciascuno, insieme a un numero di individui distaccati che non si adattano a un gruppo ma vanno e vengono tra i gruppi. I gruppi stessi sono organizzati gerarchicamente, con alcuni gruppi – e il loro leader – che dominano gli altri.

I conigli di Margo scelgono i territori (nella casa e nel cortile) e combattono per proteggerli. Inutile dire che, proprio come i “bulli” della scuola superiore rivendicano il punto in cui amano indugiare, le cerchie più dominanti in un gruppo di conigli scelgono i territori migliori e quelle minori restano lontane. In una casa e un cortile precedenti, il tavolo da picnic in sequoia nell’angolo del cortile era occupato dal gruppo dominante, guidato da Dairy Queen. Tutti e sette i conigli del suo gruppo (incluso il sottomesso Wormguy, che in qualche modo si trovava nella cerchia dominante) passavano le loro giornate sopra e intorno al tavolo. Nell’attuale habitat di Margo, una particolare struttura di gioco in plastica è diventata il punto focale della stanza dei conigli, e Amelia o Praline possono sdraiarsi su di essa ogni notte, a volte con un amico. Altri, come il fragile Trouble, non provavano nemmeno a sedersi lì.

Un’altra caratteristica del comportamento territoriale è la “marcatura competitiva con feci e urine”. Come in natura, i conigli domestici usano l’urina e le feci per segnare i confini del loro territorio, e i conigli domestici addestrati alla lettiera non sono diversi. Quando i conigli all’interno vivono da soli o con uno o due altri conigli, di solito sono piuttosto bravi con le loro abitudini alla cassettina. A casa di Margo la situazione delle urine e delle feci è un po’ più difficile da controllare, dato che tutti i conigli marcano tutto il tempo per segnare i territori che si sovrappongono. Alcuni dei conigli fanno pipì sui nuovi arrivati (nuovi conigli, non nuovi umani) per contrassegnare anch’essi come propiretà.

Nei gruppi selvatici il coniglio “capo” è generalmente maschio. Nei gruppi domestici, il coniglio dominante è spesso femmina. In realtà, le femmine sono generalmente i conigli più aggressivi e territoriali nel gruppo di Margo, il che è strano, dato che sono tutte sterilizzate e non proteggono le loro tane o i piccoli. La posizione dominante sembra essere basata su una serie di fattori. Generalmente un coniglio dominante deve essere coraggioso, estroverso e intelligente e deve avere una certa storia all’interno del gruppo. La dimensione non è l’unico fattore, anche se a volte aiuta. Ad esempio, Amelia è uno dei conigli più dominanti del gruppo di Margo: tiene sotto controllo la maggior parte degli altri conigli del grande gruppo, esce costantemente dal gruppo principale per molestare gli angora che vivono nella stanza accanto e chiede per prima le porzioni migliori e più grandi di snack. Eppure Amelia è un piccolo coniglio, una martora argentata, piccola al confronto di quasi tutti gli altri conigli nella casa di Margo.

Un altro piccolo leader di qualche anno fa era Ramona. Ramona era un hotot: un piccolo coniglio bianco con anelli neri attorno agli occhi neri. Era la guida di una banda di cinque conigli – Georgette, Big Bear, Potato e il suo braccio destro, Jake – e tollerava poca disubbidienza dal suo circolo. Era aggressiva e sicura di sé, e andava in giro costringendo gli altri del suo gruppo a fare il suo sporco lavoro per lei. Ramona era come la ragazza delle superiori che indossa jeans troppo stretti, camicette tagliate troppo basse e un sacco di mascara, e si intrattiene con i fumatori dietro la scuola. Fino a quando Ramona è morta, nessuno si è messo contro di lei o i suoi amici.

I nuovi conigli in un gruppo domestico sopportano il peso del comportamento territoriale, proprio come fanno in natura, ma fortunatamente, nel corso degli anni, il gruppo di Margo nel suo insieme è diventato più tollerante nei confronti dei nuovi arrivati. È interessante notare che, anche se gli individui del gruppo si sono completamente rinnovati nei dodici anni da quando Margo ha avuto un gruppo, il gruppo stesso si è evoluto, con il risultato che il tempo di transizione dopo l’introduzione di un nuovo coniglio si è ridotto da almeno due settimane a molto meno di una. Poiché l’aggressività verso i nuovi arrivati è più mite e più breve, i nuovi arrivati, a loro volta, sembrano apprendere le dinamiche di gruppo, la struttura quotidiana e altri importanti fatti sociali in un tempo molto più breve.

onrad Lorenz e altri comportamentalisti animali hanno da tempo affermato che “gli animali non hanno cultura”. Ma molte persone che vivono, lavorano e riflettono sugli animali ora credono che gli animali abbiano cultura, se definiamo la cultura come la trasmissione di comportamenti da una generazione a quella successiva. Secondo il primatologo Frans de Waal “Cultura significa semplicemente che la conoscenza e le abitudini vengono acquisite dagli altri – spesso, ma non sempre, dalla vecchia generazione – il che spiega perché due gruppi della stessa specie possono comportarsi diversamente”. [2] Il classico esempio di questi comportamenti socialmente trasmessi si trova nella tradizione dei macachi giapponesi di lavare le patate, in cui un macaco di nome Imo iniziò, negli anni ’50, a portare le sue patate sporche nell’acqua per lavarle; presto gli altri del suo gruppo iniziarono a lavare le patate. Anche dopo che tutti gli originali macachi che lavavano le patate erano morti, il gruppo ha continuato – e continua ancora oggi – a lavare le patate.

Nei conigli, la trasmissione culturale può essere vista in esempi semplici come Phoebe che insegna a Elmo a dormire sotto il letto, e Elmo che condivide la sua nuova conoscenza con Maybelline, che poi la trasmette a Mr. Bop. Un altro esempio è il modo in cui Puddles e Muddles, le due angora di Margo, insegnarono a Puffy, e più tardi, a Helga, a sgattaiolare fuori dalla loro stanza in cerca di un coniglio disabile a cui rubare degli snack. Ma la trasmissione della cultura può anche essere più astratta e complessa – come dimostra il fatto che il grande gruppo di conigli di Margo sembra avere una comprensione di gruppo che dei nuovi conigli entreranno periodicamente e che, a differenza di dieci anni fa, non c’è bisogno di un enorme battaglia territoriale ogni volta che questo si verifica.

Anche i pasti e l’ora di andare a letto sono diventati molto più organizzati e meno caotici rispetto agli anni precedenti. Quando Margo viveva in una casa diversa, con un gruppo da trenta a quaranta conigli, i conigli dormivano nel suo garage, ma trascorrevano le loro ore diurne a giocare nel cortile sul retro. Poiché Margo non aveva un facile accesso al cortile, i conigli dovevano passare ogni mattina dal garage attraverso il soggiorno, girare l’angolo del corridoio, fino in camera da letto e su per una rampa fino alla finestra della sua camera da letto, dove poi sarebbero andati giù per un’altra rampa nel loro cortile. La sera il viaggio sarebbe stato all’incontrario e tre dozzine di conigli sarebbero stati invitati a correre sulla rampa esterna, giù per la rampa interna e tornare attraverso la casa fino ai loro letti e alla cena. Mentre il gruppo correva all’aperto al mattino senza troppi problemi, portarli al chiuso di notte spesso impiegava un’ora. Non appena Margo usciva per iniziare le attività della sera, i conigli più intelligenti e affamati correvano immediatamente sulla rampa e si dirigevano all’interno (e alcuni, come Baby, aspettavano in cima alla rampa che Margo li facesse entrare!). Ma la maggior parte del gruppo impiegava molto più tempo a salire sulla rampa e alcuni, come Jerry, Jake e Ramona, evitavano attivamente Margo per quelle che sembravano ore ogni notte. A volte non salivano mai sulla rampa e l’unico modo in cui Margo riusciva a farli entrare in casa era catturarli e forzarli attraverso la finestra contro la loro volontà.

Anni dopo, nel momento in cui i conigli del gruppo attuale di Margo la sentono entrare nella loro stanza (che per fortuna ha una gattaiola che conduce direttamente al loro cortile) all’imbrunire, la stragrande maggioranza di loro si precipita immediatamente dentro per la cena. Anche i nuovi arrivati come Angie, Bert ed Ernie, che sono giunti non più di una settimana fa, hanno imparato rapidamente la routine serale ed entrano con gli altri per la cena.

Anche l’etichetta della cena si è evoluta. Dopo che i conigli hanno avuto le verdure fresche, Margo riempie ogni sera da quattro a sei ciotole di pellet e li posiziona sul pavimento affinché il gruppo le spartisca. All’inizio i conigli reclamavano con ansia (e talvolta in modo aggressivo) le ciotole, combattendo per mettere la testa nella prima ciotola posta a terra. Ora che Margo abbassava la quarta o la quinta ciotola, di solito doveva spingere alcuni conigli dalle ciotole sovraffollate a mangiare dalle ultime ciotole. Alla fine, un paio di conigli più intelligenti hanno iniziato a rendersi conto che se aspettavano semplicemente che Margo mettesse giù le ultime ciotole, potevano salvarsi dallo stress di lottare per le prime ciotole, e potevano invece mangiare in una delle ultime ciotole, magari tutti da soli. Alla fine, con il tempo, tutti i conigli sembravano rendersi conto che ci sarebbe sempre stato abbastanza cibo per tutti. Oggi ci sono meno spintoni per le ciotole e i conigli all’ora di cena si  distribuiscono in modo più uniforme per tutta la stanza.

Una delle cose buffe dei conigli che vivono fuori dalle gabbie o in gruppo è la reazione che ricevono da persone che hanno incontrato solo conigli in gabbia. Le persone che vengono nelle nostre case sono spesso stupite, ad esempio, di trovare due conigli stesi fianco a fianco contenti (“Si amano davvero! Che cosa carina!”) o di vedere un coniglio che sfreccia follemente per la sala da pranzo (“Oh , guarda! Ha fretta! È così carino!”) Alcune persone sono spinte a chiedere ulteriori informazioni sul fatto che i conigli siano affettuosi; se si accoppiano; se usano davvero la lettiera. Quando diciamo loro la verità (sì, sono affettuosi, no, non si accoppiano, sono sterilizzati, e sì, hanno ottime abitudini alla cassettina), gli ospiti sembrano perplessi. Se raccontiamo qualche aneddoto sui conigli – come il signor Bop si butta sul fianco quando sente la canzone Baby Beluga o come Maybelline si insinua dietro a Susan e le mordicchia le caviglie per chiedere coccole – ci guardano come se fossimo matti. Queste bizzarrie non farebbero sollevare un sopracciglio se i soggetti fossero cani o gatti o cavalli, ma poiché parliamo di conigli, le nostre storie sembrano degne di sospetto.

Stranamente, anche alcune persone che allevano conigli non conoscono l’intera gamma – o le radici – del comportamento dei conigli. Nel settembre 2002, un allevatore di conigli da carne ha posto una domanda a un gruppo internet dedicato ai conigli di carne. Aveva discusso se lasciare liberi i suoi conigli in un pollaio chiuso. Un altro allevatore notò che sarebbero diventati “selvaggi”, cioè difficili da catturare e forse cattivi. “Voglio essere in grado di prendere i miei conigli senza essere fatto a pezzi”, scriveva il consulente. [3] Quello che aveva posto la domanda replicò:

Mi piace molto l’idea di tenere i conigli all’interno di un recinto, da qui la mia idea riguardo al pollaio. Ho allevato conigli un po’ di tempo fa e facevo uscire dal loro capanno nel cortile della capra, mentre davo una bella lavata alla conigliera lasciando che si asciugasse al sole. Anche dopo poche ore all’aperto, mostravano un comportamento più selvatico. Sono contento che tu me l’abbia fatto ricordare! [4]

Quel comportamento selvatico, purtroppo, probabilmente significava solo pulirsi a vicenda, fare balzi in aria, correre in cerchio e giocare. Se i conigli evitavano la cattura, beh, forse sapevano che sarebbero stati rimessi nelle loro gabbie o, peggio. In ambienti più sicuri, i conigli liberi possono essere spiritati, esuberanti o indolentemente pigri, ma non diventano pericolosi animali “selvatici”. Diventano creature autonome che mostrano tanti stati d’animo, preferenze e stili comunicativi come animali domestici più familiari e amati, quali cani e gatti. Possono non saltare in grembo o chiedere di giocare a palla (anche se ci sono conigli che fanno entrambe le cose) ma interagiscono con gli umani in modo efficace, profondo e affettuoso come gli altri loro fratelli animali domestici.

 

[1] Marshall Thomas, Elizabeth, The Tribe of Tiger (New York: Pocket Books, 1994), p. 71.

[2] Quoted In Friend, Tim, “Culture’s Not only Human,” In USA Today, June 5, 2001

[3] September 23, 2002

[4] Ibid.